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最新《科学》:拥抱、牵手、爱抚为什么会让我们觉得好舒服?


时间:2022-05-01  来源:  作者:  点击次数:


药明康德内容团队编辑

日常生活中有很多时刻,身体接触会带来神奇的感觉:难过的时候,一个拥抱胜过无数安慰的话语;病人被医生的手握住,一股克服痛苦的力量突然涌动;轻轻拍打宝宝安然入睡;情侣,无论是牵手还是摸头,都是甜蜜的;按摩不仅可以缓解肌肉疼痛,还可以缓解精神压力.

触摸带来愉悦、舒适、信任、安全等情感价值,不仅在人类社会生活中非常普遍,在整个动物界也非常流行。所以,我们经常可以看到动物们互相舔舐、梳理毛发的和谐场景。

然而,为什么我们会因为友好的身体接触而感到快乐呢?科学家们对这种进化保留行为背后的机制知之甚少。本周,在顶级学术期刊《科学》在线发表的一篇研究论文中,由中国科学家陈教授领导的一个研究小组揭示了其背后的奥秘。

华盛顿大学医学院的陈教授曾因他的“奇痒症”而出名。2007年和2009年,他的研究团队率先在中枢神经系统中鉴定出首个“瘙痒基因”,并发现了专门传递瘙痒感觉的神经元和神经回路。一系列研究结果结束了关于“痒”到底是什么感觉的科学争论。

在这项新的研究中,陈教授的团队发现,与“瘙痒”类似,带来快感的爱抚和轻拍也有特殊的神经回路和化学信使,它们负责将信号从皮肤传递到大脑。

研究人员设计了一个巧妙的实验来测试老鼠感受到的爱抚。哺乳动物大多是群居动物,人工隔离会使人或动物产生强烈的接触欲望。基于这一原理,他们将老鼠单独隔离一段时间。然后给特定笼子里的老鼠提供“按摩”:用软刷轻轻刷老鼠的背部。一段时间后,老鼠适应了这种互动,喜欢在“按摩室”待更长时间,会选择主动进去要求触摸。

利用这种方法,研究小组开始在小鼠身上寻找被刷毛激活的神经信号,并由此在感觉神经元中找到了关键的神经肽PROK2。PROK2作为一种化学信使,负责编码愉快的触觉,并将信号传递给具有相应受体PROKR2的脊髓中间神经元,后者再将信号传递给大脑。

把老鼠放在一个有两段的盒子里。老鼠可以通过中间的通道在两段中自由行走。研究人员将它固定在其中一个部分,为老鼠提供按摩。时间长了,老鼠喜欢在按摩室待更长时间(来源:参考文献[1])

在这项研究中,科学家通过基因敲除等生物技术,培育出了没有神经肽PROK2或脊髓神经元缺乏受体的小鼠。

PROKR2的小鼠。这些突变小鼠对瘙痒、疼痛等其他触觉刺激仍有正常的反应,但是无法感觉到愉快的触碰信号

  结果,它们表现出来一系列“社恐”行为。比如在正常情况下,母鼠喜欢舔舐自己的幼崽,成年小鼠经常互相梳理毛发。然而,PROK2-PROKR2神经环路缺损的小鼠对这些事情统统都显得很抗拒,既不愿意主动提供身体接触,也会在同伴试图互动时退缩和躲避。

  由于缺少与同伴之间友好的身体接触,这些像孤岛一般的小鼠出现了正常小鼠中没有的过度焦虑和应激反应行为

  值得一提的是,相比在成年后无法感知到产生愉悦感的触碰的小鼠,出生时就缺乏特殊触觉的小鼠产生了更严重的应激反应和社交回避行为。“这一发现强调,发育早期母亲对新生个体的抚摸接触对于后代发育非常重要。”陈教授指出。

  ▲缺少感知愉悦触碰的神经肽或神经环路受损,小鼠不愿意主动给同伴理毛,也会主动回避同伴的理毛意图(图片来源:参考资料[1])

  事实上,产生愉悦感的身体接触对我们的心理健康是非常重要的精神刺激,有一些疾病正与缺少这种刺激、或者感受不到这种刺激有关,比如自闭症谱系障碍的一些患者有逃避触碰的特征,并且影响了他们发展社交能力。

  因此,这项研究发现将有助于科学家们更好地理解和治疗像自闭症谱系障碍这一类的疾病。陈教授指出:“我们现在知道了哪种神经肽和受体只传递愉快的触觉,这就有可能在不干扰其他神经环路的情况下只增强愉快的触碰信号,通过愉快的触碰,将提升大脑中对于社交互动和心理健康至关重要的几种激素。”

  “这项研究还提醒我们,在防止新冠病毒传染时,人为亲子隔离对精神和心理健康的长期负面影响也要引起相应的重视。”陈教授补充说。

  参考资料:

  [1] Benlong Liu et al。, (2022) Molecular and neural basis of pleasant touch sensation。 Science。 Doi: 10.1126/science.abn2479

  [2] Neural pathway key to sensation of pleasant touch identified。 Retrieved Apr。 29, 2022 from https://www.eurekalert.org/news-releases/951088


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