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科学家发现第一只长虱子的哺乳动物


时间:2022-07-06  来源:  作者:  点击次数:


图片来源:Dennis  Kunkel  Microscopy/SPL

一种长着长鼻子的牛虱。

本报报道,至少在9000万年前,当时的哺乳动物可能会很幸福,因为它们身上没有虱子。但是好景不长。今天的大象和象鼩的一个古老祖先从一只鸟身上感染了这种微小的皮肤寄生虫,并在哺乳动物和虱子之间建立了一种非凡但可能令人不安的亲密关系。这种联系一直延续到今天。

最近,美国伊利诺伊大学厄巴纳-香槟分校的生物学家凯文约翰逊及其合作者对哺乳动物的“虱子树”进行了基因组研究,发现今天寄生在哺乳动物身上的虱子可以追溯到非鸟类恐龙灭绝前寄生在哺乳动物身上的同一个祖先。该研究成果发表在7月4日出版的《自然—生态与进化》上。

哺乳动物身上虱子的故事很少被讲述,但在某些方面,它和哺乳动物的故事一样富有戏剧性。比如几千万年前,海豹适应了在海洋中生活,它们身上的虱子也适应了,成为了唯一真正的海洋昆虫。弗吉尼亚联邦大学的美国生物学家Bret Boyd指出,虱子可以以一种非常复杂的方式与它们的宿主共同进化。

虱子也有一种非凡的能力,当机会出现时可以转换宿主。正是这种技能有助于解释为什么海豹、臭鼬、大象和人类身上的虱子似乎都来自同一个祖先。在检查了来自所有主要哺乳动物种群的33种虱子的遗传数据后,约翰逊的团队得出结论,自从虱子首次寄生哺乳动物以来,它们已经在哺乳动物宿主之间转换了至少15次。

哺乳动物的“虱子树”难以放在一起的部分原因是宿主转换,但这不是唯一的原因。因此,固定“虱子树”具有更广泛的意义。英国自然历史博物馆生物多样性信息学研究员文森特史密斯(Vincent Smith)表示,生物学家在20世纪初用虱子测试了他们关于共同进化的想法,这项新研究可能会吸引生物学家对这些广泛的进化主题的兴趣,并以新的眼光看待虱子。

“虱子树”还可以为宿主转化提供重要的见解,因为某些疾病的起源可以用宿主从其他动物向人类的转化来解释。约翰逊认为,任何能够对这一机制有更深入了解的信息,都有可能帮助人们把新疾病传染给人类的几率降到最低。

但是这个过程很复杂。博伊德说,吸血虱子能在哺乳动物身上存活的一个原因是,寄生昆虫携带的共生细菌为它们提供了无法从哺乳动物血液中轻易获得的B族维生素。然而,就像虱子可以在哺乳动物宿主之间切换一样,细菌似乎也可以在虱子宿主之间切换。几年前,博伊德的团队在研究海豹身上的虱子时发现,它们与细菌的共生关系只是最近才为人所知。

博伊德认为,虱子可能失去了一些祖先共生体,并用新的共生体取而代之,因此这与宿主转换非常相似,从而反映了这种关系的复杂性。(辛宇)

相关论文信息:

https://doi.org/10.1038/s41559-022-01803-1


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